Universidad Nacional de la Patagonia San Juan Bosco – Facultad de Ciencias Naturales

IMPACTO AMBIENTAL DEBIDO AL USO DEL CIANURO EN LA MINERÍA A CIELO ABIERTO.

A modo de introducción: Reflexiones.

No hay que confundir avance tecnológico con progreso. Muchas veces la historia de nuestra era industrial ha demostrado que algunos «avances» fueron en realidad retrocesos desde el punto de vista de la sustentabilidad del medio ambiente o la seguridad de los seres humanos. Hay muchos tristes ejemplos como la talidomida o la bomba atómica. No siempre el avance de la ciencia va de la mano con el verdadero progreso de la humanidad. Observemos con una visión crítica lo que se nos presenta como «tecnología de punta».

Como científicos de las ciencias exactas y naturales, nuestra forma de elaborar ideas se basa en la confrontación de lo que razonamos con datos verificables a través de la experiencia previa de otros científicos o la propia. Nunca hacemos afirmaciones sin fundamentar. Todo lo que no sea fundamentado, sencillamente no existe, no tiene valor. Lo nuestro es muy concreto y comprobable, lo cual no significa que el camino de la ciencia sea lineal, porque a veces es necesario desandar un trayecto para construir uno más adecuado y que interprete mejor la naturaleza. Nuestro motor es el conocer y poder transmitirlo.

Lo antedicho no implica que como individuos no tengamos posturas filosóficas o ideológicas, sin embargo creemos que éstas se nutren, se enriquecen (o deberían hacerlo) también del conocimiento. No podemos evaluar lo que ignoramos.

Es también digno de mencionar que no son comparables las afirmaciones de quienes tienen intereses creados (políticos o económicos personales) y las de quienes sólo tenemos el interés de devolver a la comunidad lo que ella nos brindó a través de la Universidad pública, primero como estudiantes y ahora como docentes e investigadores.

Existen por ejemplo, dentro de estos sectores «interesados» la tendencia a darle más relevancia, en casos extremos en forma excluyente, a las afirmaciones de un promotor de ventas de la empresa Du Pont, potencial proveedor de cianuro a la empresa minera, que a las fundamentaciones científicas brindadas sobre el mismo aspecto, por nosotros como Universidad. Cabe aclarar, que pertenecemos a un sector de esta Institución que no ha realizado trabajos para la empresa minera y que no considera en sus planes hacerlo en el futuro. Sencillamente porque concebimos a la Universidad como un sector pensante y creativo al servicio de la sociedad, y no al servicio del dinero o el poder.

Hace mas de tres meses asumimos la enorme responsabilidad de investigar la lixiviación con soluciones de cianuro, consultando publicaciones y bibliografía específica, para cumplir con el rol de extensión que tenemos los docentes de la Universidad Pública. Asumimos esta actividad como imprescindible para que cada ciudadano dispusiera del conocimiento mínimo indispensable para adoptar una posición responsable frente a esta imprevista perspectiva. Y así lo hicimos, brindando nuestras charlas / conferencias a toda persona interesada en acceder a información sobre este tema.

Dra. Silvia González Lic. Marta Sahores

IMPACTO AMBIENTAL DEBIDO AL USO DEL CIANURO EN LA MINERÍA A CIELO ABIERTO.

El proceso de lixiviación con cianuro produce daños ambientales a largo o a corto plazo.

A largo plazo debido a los desechos cianurados inyectados en las escombreras, la movilización de metales pesados o la generación de drenajes ácidos.

A corto plazo debido a accidentes que pueden producirse durante las operaciones o derrames que pueden filtrarse a napas o cauces de agua en forma impredecible.

Los efectos químicos al medio ambiente serán:

    .

  • La permanencia del cianuro y los efectos de sus productos de descomposición, aún tóxicos por un tiempo considerable.
  • La movilización de metales pesados y la fácil disolución de sus sales debido al tercer efecto ( el drenaje ácido).
  • La generación de drenaje ácido (formación de ácido sulfúrico) producido por la oxidación de sulfuros contenidos en las rocas.

Para una mayor comprensión del tema resumiremos…

PROPIEDADES DEL CIANURO:

1. CAPACIDAD DE COMBINACION CON METALES: Es la clave para comprender tanto su toxicidad como su utilidad en la minería. El cianuro se combina con 28 metales de la Tabla Periódica, entre ellos el oro y la plata, los metales pesados y el hierro. Se va a usar en grandes cantidades en la mina en Esquel ( 180 ton / mes [1] ).

  • Toxicidad: Capta el Fe de la Citocromo – C oxidasa, responsable de la respiración celular y por ende las células mueren (dejan de respirar)
  • CN- + Fe èFe (CN)3

    Por esta razón el cianuro es un veneno para todos los seres vivos. La dosis letal para un humano adulto es muy pequeña (150 a 300 mg.).

  • Utilidad en minería: se usa por su gran poder de combinación con el oro, en forma simplificada:
  • CN- + Au è (CN) Au

    El proceso se llama lixiviación con soluciones de cianuro.

  • Movilización de metales pesados: El gran poder de combinación con los metales no es exclusivo del oro y la plata. También se combina con varios metales pesados, como el mercurio, el arsénico, plomo y otros que son muy nocivos para los seres vivos produciendo otro efecto negativo para la vida.
  • 2. SOLUBILIDAD EN AGUA: Las sales, tanto del insumo (NaCN) como los complejos de los productos lixiviados (sales complejas de los metales pesados que se forman en el proceso) son muy solubles en agua. El agua entonces llevará disueltos estos tóxicos (el cianuro y los metales pesados) a donde pueda filtrar.

    3. REACTIVIDAD QUIMICA CON EL AGUA:

  • Si el agua es acidulada se forma CNH (g) ( ALTAMENTE TOXICO.)
  • Si el agua tiene medio básico se mantiene como cianuro que es como lo usan en la planta minera.
  • 4. PERMANENCIA DEL CIANURO POR MUCHO TIEMPO.

    Las compañías mineras informan que el cianuro se descompone dando productos no tóxicos.

    Luz
    CN- + O2 NO3- + CO2

    Sin embargo esta reacción tiene condiciones muy difíciles de lograr en caso de contaminación por filtración en napas o desbordes a cauces de agua.

    La reacción necesita: Abundante oxígeno, medio neutro y luz solar.

    En napas, lagos y lagunas hay mucha zonas sin oxígeno y oscuras donde la reacción no podría ocurrir.

    Reacción Lenta: Aunque éstas condiciones se cumplieran, la reacción es muy lenta y como ocurre en diferentes etapas se conoce la presencia de varios productos intermedios (también tóxicos): Cianógeno, Cianatos (permanecen mucho tiempo), Tío cianatos, Cloro cianógeno, Amonio.

    La agencia de Protección ambiental de los EEUU (EPA) afirma que “se desconoce el alcance de esta reacción “[2]

    El informe de Impacto Ambiental prevé la adición de agua con pH bajo para convertir el cianuro en cianuro de hidrógeno “elemento volátil”. Los estudios realizados “en sitio” para la eliminación del cianuro, aseguran que en 5 días se “volatilizaba” [3] el cianuro. Sin embargo la vida media (tiempo que tarda en reducirse a la mitad la concentración) del HCN es de 267 días en el aire, un período mucho más prolongado a lo que ha sido mencionado por la empresa minera y el Informe.[4]

    En bibliografía consultada “Se estima que 20.000 Ton / año se liberan a la atmósfera donde este inaceptable proceso se utiliza”. [5] El Cianuro de hidrógeno gaseoso se acumulará en la atmósfera y probablemente contribuya a formar otros compuestos “de consecuencias impredecibles para la atmósfera”como los hoy conocidos efecto invernadero y adelgazamiento de la capa de ozono productos de la emanación durante años de dióxido de carbono y Clorofluocarbonos (CFCs) respectivamente.

    Finalmente la reacción es tan lenta que estudios realizados por el Geoquímico Robert Moran demostraron la presencia de cianuro en varios mg. por Kg. En Missouri (25 años después de la explotación minera) y en Auschwitz (45 años después del uso del gas CNH en las cámaras de exterminio usadas por los nazis).

    NO EXISTE RIESGO CERO DE ACCIDENTES. Algunos de los ejemplos mas importantes:

    • Enero/2000 la catástrofe de Baia Mare, en Rumania, por derrame de cianuro que afectó a Hungría, Rumania y Yugoslavia afectando al suministro de agua potable de 2,5 millones de personas y a las actividades económicas de más de un millón y medio que viven del turismo, la agricultura y la pesca a lo largo del Río Tisza.
    • Diciembre/1992 la catástrofe de Summitville, en Colorado -EE. UU, por derrame de cianuro y metales pesados, la compañía quebró dejando daños ambientales cuya reparación se estiman en 150 millones de dólares, eliminó la vida acuática a lo largo de 27 Km. del río Alamosa.
    • 1992 – Carolina del Sur (EEUU), más de 11.000 peces muertos en 80 Km. por derrame de Cianuro.
    • 1994 – Sudáfrica, 10 mineros murieron al ser cubiertos por un mezcla de barro cianurado cuando cedió una barrera de un dique de cola.
    • 1995- Guyana, mas de 3.2 millones de litros de solución de cianuro se volcaron a Río Essequibo. La OPS demostró que murió la vida acuática a lo largo de 4 km.
    • 1998- Dakota del sur (EEUU), se derramaron 7 ton de solución de cianuro, con la consecuente muerte de peces y vida acuática.

    CAMBIOS A ULTIMO MOMENTO:

    Proceso INCO

    1. Descomposición del cianuro: Proceso INCO “El proceso se cambió a último momento casi a la finalización del presente trabajo”[6]: Consiste en tratar el cianuro con óxido sulfuroso y oxígeno. Este tratamiento se haría en planta antes de depositarse en la escombrera y aseguran (sin avalarlo con publicaciones científicas) que las colas saldrán de planta con un ínfimo porcentaje de cianuro (1 mg. cada litro). Consultada la Tesis “Degradación microbiana de cianuros” realizada por el Ing. Marcelo Bellini Magíster en Metalurgia Extractiva, aportada por la propia empresa minera a nuestra solicitud, encontramos el dato de < 3 mg cada litro para el proceso INCO y la confirmación (corroborada con otras publicaciones) de que se producen otros productos secundarios, también tóxicos. En sus conclusiones afirma que “no existe un método químico que resuelva desde el punto de vista técnico y en forma económica, el problema de los residuos cianurados resultantes de la industria minera”. Por último y ante los desastres conocidos en los últimos años, afirma que es necesario prevenir descontaminado los residuos y propone su método de “Degradación microbiana”.

    2. Disposición de colas: (anexo j Tomo III, pag 13) propone la opción de disposición de colas por Inyección en la escombrera de roca “basado en la experiencia de la minera INCO’s Mc Creedy y EAST Mine en Canadá” y como desventaja de este procedimiento dice que el método no está experimentado en minería y VECTOR recomienda que “el método sea probado en el campo… para poder evaluar su factibilidad.” Al respecto, según nota del diario El Chubut en su edición del 13 de noviembre, el Sr Tufino, representante de la minera El Desquite, manifiesta ”en respuesta a lo solicitado por la comunidad de Esquel, de no diseñar un proyecto que cuente con diques de cola con contenido de cianuro, han desarrollado una tecnología e ingeniería únicas que aún no han sido usadas en el mundo y que intentan patentar en futuro cercano.

    BIBLIOGRAFÍA CONSULTADA (entre otras)

    •Journal of Toxicology & Environmental Health. Part A. 65(2): 149-163, 2002 Jan 25.
    •Criteria Document: Hydrogen Cyanide and Cyanide Salts p.190 (1976) NIOSH (United States National Institute for Occupational Safety and Health);
    •U.S. Geological Survey. Geoffrey S. Plumlee, MS973, Denver Federal Center, Denver, CO, 80225; (303) 236-1200
    •United States Environmental Protection Agency (EPA)
    •National Library of Medicine – SIS (Specialized Information Services)
    •CCOHS (Canadian Centre for Occupational Health and Safety) 1996.
    •Boening, R. A critical review: general toxicity and environmental fate of three
    aqueous cyanide ions and associated ligands Water, Air, and Soil Pollution, 109 (1-4): 67-79, January 1999.
    •Atkinson, R. Kinetics and mechanisms of the gas – phase reactions of the hidroxyl radical with organics compounds under atmospheric conditions. Chem.Rev. 85, 69 – 201, esp 159, 161, 1985.
    •Korte, F; Spiteller, M. and Coulston, F. The Cyanide Leaching Gold Recovery Process Is A Nonsustainable Technology with Unacceptable Impacts on Ecosystems and Humans: The Disaster in Rumania. Ecotoxicology & Environmental Safety 49(3):255-261, 2001.
    •Korte et. al.(2000) Ecotoxicology and Environmental Safety 46, 241-245.
    •EIA – Empresa VECTOR (2002)
    •Gilman y Goodman (1994).Las bases farmacológicas de la terapéutica. Ed. Panamericana.
    •Morán, R., (1998) Cyanide Uncertainties. MPC Issue Paper N°1.
    •Morán, R. (2001) More Cyanide Uncertainties. MPC Issue Paper N°3.
    •Bellini, M. (2001) Degradación microbiana de cianuros. Tesis de Maestría de la U.N. San Juan.
    •Berlin-Declaration on Gold Mining Using Cyanide Proccess. Berlin (2000).
    •Ley I-137 (1998) Estado de Montana.

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    [1] Informe de Impacto Ambiental.
    [2] informe de la Agencia de Protección Ambiental de USA (EPA)
    [3]Idem 1 Tomo III. Anexo J
    [4] Atkinson 1985
    [5] Korte, F Spiteller, M. pag 244
    [6] Idem 1 Tomo II pag 7